Святитель Иоанн Милостивый молодым человеком по воле родителей вступил в брак и имел детей. Когда жена и дети святого умерли, он стал иноком: строгим постником, молитвенником и братолюбцем. За его духовные подвиги император Ираклий и духовенство упросили святого Иоанна занять патриарший престол в Александрии.

Главным своим делом святитель считал милостыню и благодеяния всем нуждающимся. В начале своего патриаршего служения он приказал учесть нищих и убогих в Александрии, которых оказалось свыше семи тысяч человек. Всем этим несчастным святитель давал ежедневное бесплатное пропитание. Два раза в неделю, в среду и пятницу, он выходил к дверям патриаршего собора и, сидя на паперти, принимал всех нуждающихся: разбирал распри, помогал обиженным, раздавал милостыню. Три раза в неделю он посещал больницы, оказывая помощь страдальцам.

Святитель никогда не отказывал просящим. Однажды по дороге в больницу он встретил нищего и велел дать ему 6 сребреников. Нищий, переменив одежду, обогнал Патриарха и снова стал просить милостыню. Иоанн снова дал ему 6 сребреников. Когда же нищий в третий раз попросил подаяния и слуги стали гнать назойливого просителя, Патриарх приказал дать ему 12 сребреников, сказав: «Не Христос ли искушает меня?»